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Compresión del nervio cubital en el codo (síndrome del túnel cubital) (Ulnar Nerve Entrapment at the Elbow (Cubital Tunnel Syndrome))

La compresión del nervio cubital ocurre cuando ese nervio del brazo se comprime o irrita.

El nervio cubital es uno de los tres nervios principales del brazo. Va desde el cuello hasta la mano y se puede oprimir en varios lugares, como debajo de la clavícula o en la muñeca. El lugar de compresión del nervio más frecuente es detrás de la parte interna del codo. La compresión del nervio cubital en el codo se llama síndrome del túnel cubital.

El entumecimiento y la sensación de hormigueo de la mano y de los dedos son síntomas frecuentes del síndrome del túnel cubital. En la mayoría de los casos, los síntomas pueden controlarse con tratamientos no quirúrgicos, como cambiar de actividades o usar férulas. Si los métodos no quirúrgicos no mejoran los síntomas, o si la compresión del nervio causa debilidad muscular o daño en la mano, el médico podría recomendar una cirugía.

Esta ilustración de los huesos del hombro, brazo y mano muestra la ruta del nervio cubital.
Esta ilustración de los huesos del hombro, brazo y mano muestra la ruta del nervio cubital.
Reproducido de Mundanthanam GJ, Anderson RB, Day C: Ulnar nerve palsy. Orthopaedic Knowledge Online 2009. Accessed August 2011.

Anatomía

En el codo, el nervio cubital pasa por un túnel de tejido (el túnel cubital) que pasa por debajo de una protuberancia ósea en la parte interna del codo. Esta protuberancia se llama epicóndilo medial. El área donde el nervio pasa por debajo de la epicóndilo medial se conoce comúnmente como hueso de la risa. En este área, el nervio está cerca de la piel y, al golpearlo, provoca una sensación de electricidad.

El nervio cubital pasa detrás del epicóndilo medial en la parte interior del codo.

El nervio cubital pasa detrás del epicóndilo medial en la parte interior del codo.

Más allá del codo, el nervio cubital pasa por debajo de los músculos internos del antebrazo hasta la mano, del lado de la palma al dedo pequeño. A medida que el nervio entra en la mano, pasa por otro túnel (túnel de Guyon).

El nervio cubital les da sensibilidad al dedo meñique y a la mitad del dedo anular. También controla la mayor parte de los pequeños músculos de la mano que facilitan los movimientos finos, y algunos de los músculos más grandes del antebrazo que ayudan a tener un agarre fuerte. 

El nervio cubital da sensación al dedo meñique y a la mitad del dedo anular en la palma y el dorso de la mano.

Causa

En muchos casos, no se conoce la causa exacta del síndrome de túnel cubital. El nervio cubital es especialmente vulnerable a la compresión en el codo porque pasa por un espacio angosto con muy poco tejido blando que lo proteja.

Causas frecuentes de compresión

Muchos elementos pueden hacer presión en el nervio en la región del codo:

  • Al doblar el codo, el nervio cubital se estira alrededor del cresta del hueso de la epitróclea. Como este estiramiento puede irritar el nervio, tener el codo doblado por mucho tiempo o doblarlo repetidamente pueden provocar síntomas dolorosos. Por ejemplo, muchas personas duermen con los codos doblados, lo cual puede agravar los síntomas de la compresión del nervio cubital y hacer que se despierten por la noche con los dedos dormidos.
  • En algunos casos, el nervio se desplaza hacia afuera detrás de la epitróclea cuando el codo está doblado. Con el tiempo, este desplazamiento continuo puede irritar el nervio.
  • Apoyarse en el codo durante mucho tiempo puede hacer presión en el nervio.
  • La acumulación de líquido en el codo puede provocar una inflamación que comprime el nervio.
  • Un golpe directo en la parte interna del codo puede causar dolor, una sensación de descarga eléctrica y entumecimiento en el dedo meñique y el anular. Esto suele conocerse como golpearse el hueso de la risa.

Factores de riesgo

Algunos factores provocan un mayor riesgo de tener síndrome del túnel cubital. Estos los siguientes:

Síntomas

El síndrome del túnel cubital puede provocar un dolor sordo en la parte interna del codo. Sin embargo, la mayoría de los síntomas aparecen en la mano.

  • El entumecimiento y la sensación de cosquilleo en el dedo anular y en el meñique son síntomas frecuentes de la compresión del nervio cubital. A menudo, estos síntomas aparecen y desaparecen. Aparecen con mayor frecuencia cuando el codo está doblado, por ejemplo, al conducir o sostener el teléfono. Algunas personas se despiertan en la noche porque se les entumecen los dedos.
  • La sensación de que el dedo anular y el meñique están «dormidos» aparece especialmente cuando el codo está doblado. En algunos casos, puede ser más difícil mover los dedos hacia afuera y adentro, o manipular objetos.
  • Puede haber debilitamiento del agarre y dificultad en la coordinación de los dedos (por ejemplo, al escribir en un teclado o tocar un instrumento). Estos síntomas generalmente se observan en los casos más graves de compresión del nervio.
  • Si el nervio está muy comprimido o está comprimido durante mucho tiempo, puede haber desgaste muscular en la mano. Una vez que esto ocurre, no se puede revertir el desgaste. Por ese motivo, es importante consultar con el médico si los síntomas son graves o son más leves pero están presentes durante más de 6 semanas.

Remedios caseros

Se pueden hacer muchas cosas para aliviar los síntomas. Si los síntomas interfieren en las actividades normales o duran más de algunas semanas, asegúrese de programar una consulta con el médico.

  • Evite actividades en las que deba mantener el brazo doblado durante mucho tiempo.
  • Si usa una computadora con frecuencia, asegúrese de que la silla no sea muy baja. No apoye el codo en el apoyabrazos.
  • Evite apoyarse en el codo o aplicar presión en la parte interna del codo. Por ejemplo, no conduzca con el brazo apoyado en la ventanilla abierta.
  • Mantenga el codo recto por la noche al dormir. Esto se puede lograr envolviendo el codo recto con una toalla o usando una codera al revés.

Envolver una toalla no muy apretada alrededor del brazo con cinta puede ayudarlo a recordar no doblar el codo durante la noche.

Examen médico

Antecedentes médicos y examen físico

El médico le hablará sobre sus antecedentes médicos y salud en general. También podría preguntarle sobre su trabajo, actividades y los medicamentos que toma.

Después de analizar los síntomas y los antecedentes médicos, el médico le examinará el brazo y la mano para determinar qué nervio está comprimido y en qué lugar. Algunas pruebas del examen físico que el médico podría hacer incluyen las siguientes:

  • Tocar sobre el nervio en el hueso de la risa. Si el nervio está irritado, esto puede provocar una descarga en el dedo meñique y el dedo anular (señal de Tinel), aunque esto puede ocurrir cuando el nervio está bien también.
  • Controlar si el nervio cubital se desplaza de su posición normal al doblar el codo.
  • Moverle el cuello, el hombro, el codo y la muñeca para ver si las diferentes posturas provocan síntomas.
  • Controlar la sensibilidad y la fuerza de la mano y los dedos.

Pruebas

Radiografías. Las radiografías brindan imágenes detalladas de las estructuras densas, como los huesos. La mayoría de las causas de compresión del nervio cubital no se pueden ver en una radiografía. Sin embargo, el médico puede hacerle radiografías del codo o de la muñeca para ver si tiene espolones óseos, artritis u otros lugares en los que el hueso podría comprimir el nervio.

Estudios de conducción nerviosa. Estas pruebas pueden determinar qué tan bien funciona el nervio y ayudan a identificar dónde está comprimido.

Los nervios se parecen a cables eléctricos que pasan por el cuerpo y llevan mensajes entre el cerebro y los músculos. Cuando un nervio no funciona bien, la conducción tarda más.

Durante una prueba de conducción nerviosa, se estimula el nervio en un lugar y se mide el tiempo que tarda en responder. Se examinarán varios lugares del nervio; el área en la que tarda demasiado en responder probablemente sea el lugar donde está comprimido el nervio.

Los estudios de conducción nerviosa también pueden determinar si la compresión también causa daño muscular. Durante la prueba, se colocan pequeñas agujas en algunos de los músculos que el nervio cubital controla. El daño muscular es indicación de una compresión más grave del nervio.

Los estudios de conductividad de los nervios miden las señales que viajan en los nervios de su brazo y mano.

Los estudios de conductividad de los nervios miden las señales que viajan en los nervios de su brazo y mano.

Tratamiento

A menos que la compresión nerviosa haya provocado mucho desgaste muscular, el médico probablemente le recomiende un tratamiento no quirúrgico primero.

Tratamiento no quirúrgico

Medicamentos antiinflamatorios no esteroides (AINE). Si los síntomas recién empiezan, el médico podría recomendarle un medicamento antiinflamatorio, como ibuprofeno o naproxeno, para tratar de aliviar la inflamación alrededor del nervio.

Aunque los esteroides, como la cortisona, son medicamentos antiinflamatorios muy eficaces, generalmente no se usan inyecciones de esteroides para tratar el síndrome del túnel cubital porque hay riesgo de dañar el nervio.

Férulas o tablillas. El médico podría recetarle una férula o tablilla acolchada para usar en la noche para mantener el codo en posición recta.

Ejercicios de deslizamiento nervioso. Algunos médicos piensan que los ejercicios que favorecen el desplazamiento del nervio cubital por el túnel cubital del codo y el canal de Guyon en la muñeca pueden mejorar los síntomas. Estos ejercicios también pueden ayudar a prevenir la rigidez en el brazo y en la muñeca.

Ejemplos de ejercicios para deslizamiento del nervio. Con el brazo frente a usted y el codo recto, gire la muñeca y los dedos hacia su cuerpo, después extiéndalos hacia afuera, y después doble el codo.

Tratamiento quirúrgico

El médico podría recomendarle cirugía para aliviar la presión del nervio en los siguientes casos:

  • Los métodos no quirúrgicos no mejorado su afección
  • El nervio cubital está muy comprimido
  • La compresión del nervio causó debilidad o daño muscular

Algunos procedimientos quirúrgicos aliviarán la presión del nervio cubital en el codo. El cirujano ortopédico le dirá cuál es la mejor opción para usted.

Estos procedimientos se hacen con mayor frecuencia en forma ambulatoria, pero algunos pacientes deben pasar la noche en el hospital.

Descompresión del nervio cubital. En esta operación, se corta y divide la parte superior del ligamento del túnel cubital. Esto aumenta el tamaño del túnel y disminuye la presión en el nervio.

Después del procedimiento, el ligamento comienza a sanar y crecen nuevos tejidos en toda la división. El nuevo tejido cura el ligamento y da más espacio para que el nervio cubital pueda desplazarse.

La descompresión del nervio cubital suele funcionar mejor cuando la compresión nerviosa es leve o moderada, y el nervio no se desplaza hacia afuera detrás del pliegue del hueso de la epitróclea cuando el codo está doblado.

Esta ilustración muestra la ruta del nervio cubital a través del túnel cubital. También se muestran las estructuras que pueden comprimir el nervio, como el epicóndilo medial y el ligamento colateral cubital.
Esta ilustración muestra la ruta del nervio cubital a través del túnel cubital. También se muestran las estructuras que pueden comprimir el nervio, como el epicóndilo medial y el ligamento colateral cubital.
Reproducido de J Bernstein, ed: Musculoskeletal Medicine. Rosemont, IL, American Academy of Orthopaedic Surgeons, 2003.

Transposición anterior del nervio cubital. En muchos casos, el nervio se mueve de su lugar detrás de la epitróclea hacia un nuevo lugar en el frente. Mover el nervio hacia el frente de la epitróclea previene que quede comprimido en el pliegue óseo y se estire al doblar el codo. Este procedimiento se llama transposición anterior del nervio cubital.

El nervio se puede mover para que quede debajo de la piel y la grasa pero arriba del músculo (transposición subcutánea); adentro del músculo (transposición intramuscular) o debajo del músculo (transposición submuscular).

Para la transposición del nervio cubital, se hace una incisión a lo largo de la parte interior del codo (imagen) o a lo largo de la parte posterior del codo.

Epicondilectomía medial. Otra opción para descomprimir el nervio es quitar parte de la epitróclea. Como la transposición del nervio cubital, esta técnica también previene que el nervio quede comprimido en el pliegue del hueso y se estire al doblar el codo.

Recuperación quirúrgica

Según el tipo de cirugía que tenga, es posible que deba usar una tablilla durante unas semanas después de la operación. Con una transposición submuscular, generalmente se debe usar una tablilla más tiempo (de 3 a 6 semanas).

El cirujano podría recomendar ejercicios de fisioterapia para recuperar la fuerza y el movimiento del brazo. También le hablarán sobre cuándo será seguro retomar sus actividades normales.

Resultado quirúrgico

Los resultados de la cirugía generalmente son buenos. Cada método quirúrgico tiene una tasa de efectividad similar para los casos de rutina de compresión nerviosa. Si el nervio está muy comprimido o si hay desgaste muscular, el nervio podría no ser capaz de volver a la normalidad, y algunos síntomas podrían permanecer después de la cirugía. Los nervios se recuperan lentamente, y podría llevar más tiempo saber qué tan bien estará el nervio después de la cirugía.

Last Reviewed

marzo 2022

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